William Hamilton. Foto: Clea Herlöfsson.
William Hamilton. Foto: Clea Herlöfsson.

Idén att kombinera psykologi med virtual reality är inte ny, men tidigare har tekniken legat efter psykologerna. Hårdvaran har varit dyr och otymplig. Nu finns VR-glasögon för smartphone tillgängliga till låga priser.

– Folk har forskat i 20 år om hur man kan använda virtual reality. Nu ser vi en demokratisering av VR, ungefär som när persondatorn kom. När jag kom i kontakt med tekniken fick jag en magkänsla att det här kommer att förändra allt. Det är en perfekt plattform för psykologisk forskning och behandling, säger William Hamilton.

Sommaren 2014 började William och hans bror Alexander, båda självlärda inom programmering, att jobba med utvecklingen av programmet. Med hjälp av medel från Vinnova utvecklade de appen för spindelfobiterapi och startade företaget Mimerse. Bröderna har även startat företaget Vobling, för konsulttjänster inom virtual reality. Båda företagen grundades tillsammans med Patrik Hansson, tidigare avdelningschef för e-hälsa och strategisk it på hälso- och sjukvårdsförvaltningen i Stockholms läns landsting, och Daniel Nyberg, civilingenjör i datateknik.

Stöd från Innovationskontoret

Idén med Mimerse består i att direkt nå den som behöver terapin.

– Vi vill göra program som når många användare och bli världens största givare av mental vård. Det kan vi bara bli genom att direkt nå den som har symptomen. Väldigt få som har till exempel fobier söker behandling, det här sänker tröskeln för att få hjälp, säger William Hamilton.
Resan från student till företagare har gått fort och William Hamilton säger sig ha fått bra stöd från universitetet och Innovationskontoret.

– I framtiden får man nog vänja sig vid att inte se den akademiska världen som motsats till företagande. Det kommer att bli vanligare att göra båda och jag tror att universitetet behöver jobba ännu mer med det, säger William Hamilton.

Itsy, appen för behandling av spindelfobi, har nyligen släppts för nedladdning. Namnet syftar på den engelska versionen av imse vimse spindel. Mimerse har inlett utvecklingen av andra behandlingsprogram, bland annat för ätstörningar, behandling och diagnosticering av förvrängd självuppfattning, social fobi och andra fobier.

Spindelfobi bra som pilotprojekt

William hoppas kunna behandla flera miljoner människor genom apparna. Men finns det några risker med psykologisk behandling genom virtual reality?

– Ja, den största risken handlar om integritet och personlig information. Behandlaren kan få ut data som är väldigt privat. Vissa bolag, som Facebook, gör redan storskaliga psykologiska experiment på användarna för att bygga personprofiler. Det finns också en risk att folk missuppfattar tekniken och det blir moralpanik. Det finns förstås vissa psykiska tillstånd som passar bättre för denna behandling än andra. Vid psykos räcker det inte att ladda ner en app. Vad gäller fobier är den största risken att man inte gör färdigt behandlingen, säger William.

Spindelfobi lämpar sig bra som pilotprojekt med tanke på att det är en vanlig fobi och relativt lätt att behandla. Att programmera en verklighetstrogen spindel var också en intressant teknisk utmaning.

– Jag gillar spindlar jättemycket. Det är så fascinerande att tänka på varför vi är rädda för dem. Det blir tydligt att vi har ett operativsystem i hjärnan som inte riktigt fungerar optimalt, säger William Hamilton, som själv inte har några direkta fobier, men ogillar höjder.

Läs mer och se filmer från terapin på www.itsyvr.com.